3.1. Materiales conductores y aislantes

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En función de si un material específico transmite con mayor o menor facilidad la corriente eléctrica, hablamos de conductores y de aislantes.

Un conductor eléctrico es un cuerpo que transmite la corriente eléctrica a través de él; como ya sabrás, los materiales que mejor conducen la corriente son los metales, aunque también conducen la corriente eléctrica materiales como el grafito y el agua, cuando tiene disuelta alguna sal.

Un aislante eléctrico es un material que no permite el paso de corriente a su través; existen aislantes naturales, como la madera o todos los materiales pétreos, y aislantes artificiales como los materiales plásticos.




 


Imagen 22: Autora: Pilar A. López. Autorizado su uso educativo no comercial

No todos los metales conducen la corriente con la misma facilidad: el mejor conductor conocido es la plata, seguido de cerca por el cobre, y algo menos el oro y el aluminio. Lógicamente, el alto precio de los metales preciosos como la plata hacen inviable su uso como conductores de amplio uso, por lo que se utiliza habitualmente el cobre. En los casos en los que se necesita menos peso, se pone aluminio, que aunque presenta una conductividad menor que el cobre, es bastante más ligero. Los demás metales, como el hierro, el acero, el latón, etcétera, conducen peor la electricidad, es decir, oponen más resistencia al paso de la corriente y generan muchas más pérdidas por calor.

La mayor o menor facilidad para conducir la corriente eléctrica se basa en la estructura atómica de los materiales. Los elementos de tipo metálico están formados por átomos que contienen pocos electrones en su nivel más externo; los átomos están cerca unos de otros, de forma que esos electrones externos están compartidos por todos los átomos, formando una nube donde los electrones pueden moverse libremente, lo que explica la conductividad eléctrica, y también las propiedades típicamente metálicas, como la ductilidad, la maleabilidad y el brillo.

En el resto de materiales, esos electrones del último nivel están fijos, bien localizados en las moléculas; no se pueden mover, por lo que esos materiales no conducen la electricidad, y son aislantes.


Imágenes 23 y 24 Autor: Desconocido. Autorizado su uso educativo no comercial

Imagen 25. Autor: eflon. Licencia Creative Commons

Pregunta de Selección Múltiple
¿Cuál de estos objetos sería un buen conductor de la electricidad?
Un anillo de oro.
Una ensaladera de porcelana.
Un tenedor de plástico.
El agua de una bañera llena.



Entre las propiedades de los metales está la conductividad eléctrica, que tiene relación con:
El tipo del enlace que poseen los átomos metálicos entre sí.
El tipo de metal que sea, porque hay metales que no conducen la electricidad
El precio que tenga el metal, porque hay algunos demasiado caros
La débil ligazón de los electrones más externos de cada átomo.