1. Tipos de sustancias

El estudio experimental de sus propiedades permite establecer la existencia de cuatro tipos de sustancias, de forma que cualquier sustancia conocida se puede asignar a uno de los cuatro grupos.
Sustancia metálica (titanio)
Sustancia covalente (diamante tallado)
Imagen 4 Alchemist-hp, Creative commons
Imagen 5 Mario Sarto 04, Creative commons
Sustancia iónica (calcita)
Sustancia molecular (iodo)
Imagen 6 Isftic, uso educativo
Imagen 7 Ondrej Mangl, dominio público

Características experimentales

Las sustancias metálicas tienen puntos de fusión variables, desde bajos hasta altos, pero son todas sólidas a temperatura ambiente, con la excepción del mercurio. Su dureza también es variable. Forman estructuras cristalinas regulares. Son sustancias que conducen bien la corriente eléctrica y no son solubles en ningún líquido.

Las sustancias covalentes tienen puntos de fusión muy altos, por lo que en todos los casos son sólidas a temperatura ambiente, formando estructuras cristalinas regulares. Son muy duras, insolubles en cualquier líquido y no conductoras de la corriente eléctrica.

Las sustancias iónicas tienen puntos de fusión medios o altos, siendo siempre sólidas a temperatura ambiente, formando también estructuras cristalinas regulares. Tienen una dureza media, y son solubles en mayor o menor medida en agua. En estado sólido no conducen la corriente eléctrica, pero sí lo hacen al fundirlas o al disolverlas en agua.

Las sustancias moleculares tienen puntos de fusión bajos, pudiendo ser sólidas, líquidas o gaseosas a temperatura ambiente. En estado sólido pueden forman estructuras cristalinas, o masas sólidas sin formas regulares. Son sustancias blandas, con solubilidad variable y que no conducen la corriente eléctrica.

Utilizando estos criterios experimentales es sencillo clasificar una sustancia concreta dentro de un grupo. Por ejemplo, si una sustancia es gaseosa a temperatura ambiente, es seguro que se trata de una sustancia molecular. Y si conduce bien la corriente eléctrica, casi puedes asegurar que se trata de un metal.

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La terminología que se utiliza para clasificar los tipos de sustancias está relacionada con la forma de unirse los átomos que las originan, y resulta confusa al tratar las sustancias en las que el enlace entre los átomos es covalente.

Las sustancias moleculares se llaman también sustancias covalentes moleculares (haciendo referencia a que el enlace es covalente y las partículas existentes son moléculas), mientras que las covalentes también reciben el nombre de atómicas y de covalentes reticulares (indicando que el enlace es covalente y que se forman estructuras tridimensionales reticulares).

El criterio adoptado por simplicidad, y que se utiliza con frecuencia, es llamarlas sustancias moleculares y sustancias covalentes, respectivamente.


Icono de iDevice Ejemplo o ejercicio resuelto
El estudio de las propiedades de una sustancia sólida indica que su dureza es 8 en la escala de Mohs (máximo, 10), que forma cristales de color verdoso, que no conduce la corriente eléctrica y es ligeramente soluble en agua. ¿De qué tipo de sustancia puede tratarse a partir de esa información?