Tema 1. Ley de Gravitación Universal

Desde la antigüedad, las estrellas, el Sol, la Luna y los planetas han atraído la atención de los hombres y no sólo por su belleza. La necesidad de fijar su posición sobre la superficie terrestre para orientarse en sus desplazamientos y de crear un calendario para establecer las fechas de siembra y cosecha, hicieron que las civilizaciones más antiguas estudiaran las estaciones, el movimiento de los planetas o los eclipses, impulsando así la observación del Universo.

Imagen 1.Stefan Kühn. Creative commons.

Las constelaciones son grupos de estrellas que tienen nombres de mitos y leyendas de la antigüedad y la más conocida, la osa mayor, permite localizar a la estrella polar, que por encontrarse en la dirección del polo norte puede servir de guía en la oscuridad. Las constelaciones que forman la banda celeste en la que se mueven el Sol, la Luna y los planetas se conocen como el Zodiaco.

La cosmología estudia la estructura del Universo, las leyes que lo rigen, su origen y su evolución. La astronomía se ocupa del estudio de los cuerpos celestes, sus movimientos y los fenómenos ligados a ellos.

Imagen 2. NASA/JPL/California Institute of Technology.
Dominio público.

A lo largo del tiempo se han estudiado los movimientos del Sol, la Luna, los planetas y las estrellas en el cielo. Las estrellas siempre presentan la misma disposición en el firmamento formando las constelaciones. No sucede así con los planetas que cada noche ocupan un lugar distinto entre las estrellas.

El estudio del movimiento de los cuerpos celestes y de las causas que lo originan llevó, ya en el siglo XVII, a la formulación de la ley de Gravitación Universal por Isaac Newton.

La importancia de esta ley se manifiesta cuando observamos que, gracias a ella, se explican fenómenos como los de las mareas, la aparición periódica de los cometas, el movimiento de los satélites artificiales o la llegada del hombre a la Luna. También permite soñar con los viajes a otros planetas, a otros sistemas solares e incluso a otras galaxias.