1.1. Formación de una dorsal oceánica.

Fíjate en la siguiente imagen:
Imagen 3. Fuente USGS bajo licencia Creative Commons.
Estás observando el valle del rift de Africa oriental. En esta zona del planeta se está originando una dorsal oceánica en el interior del continente africano, provocando lentamente su división, que se puede observar a través de imágenes de satélite como esta:
Imagen 4. Fuente NASA bajo licencia Creative Commons.
En la imagen se puede observar la región de los grandes lagos que es la zona por la que se está fracturando el continente africano desde el sur hasta el norte.
El proceso de formación de una nueva cuenca oceánica, por fragmentación de un continente, es muy complejo y tiene lugar durante muchos millones de años. Comienza cuando bajo un continente aparece un punto caliente (que comentaremos con posterioridad).
Inicialmente la corteza continental impide la salida del calor procedente del interior de la Tierra. Como resultado, se forma un abombamiento (domo) que genera tensiones que terminan rompiendo la litosfera formándose un conjunto de fallas normales (fallas producidas por el hundimiento de bloques de la corteza), como se muestra en la imagen inferior.
Imagen 5. Fuente Proyecto Biosfera bajo licencia Creative Commons.

Posteriormente, muy lentamente, comienzan a separarse los bloques situados a ambos lados del abombamiento como se muestra en la imagen inferior. Se forma una fosa tectónica o rift continental, en la que se producen seísmos poco profundos y a favor de las fallas se introducen magmas procedentes del manto, que producen cierta actividad volcánica. Es en esta fase en la que se encuentra el Gran Rift de Africa Oriental (zona del este de África donde están situados los Grandes Lagos).

Imagen 6. Fuente desconocida bajo licencia Creative Commons.

Si continúa la separación, se produce la formación de corteza oceánica, que al ser más densa hace que se hunda la parte central. Entonces, el mar puede invadir esta zona y, cuando lo hace, forma un mar muy estrecho similar al Mar Rojo (al norte de la zona del rift de África Oriental). Por similitud a este tipo de océano se le denomina tipo Mar Rojo.
Imagen 7. Fuente Proyecto Biosfera bajo licencia Creative Commons.

Si la separación continúa, se formará un océano similar al océano Atlántico actual (océano tipo Atlántico).

Para que tengas una idea del proceso general fíjate en la siguiente animación (para activarla pincha con el botón secundario y selecciona reproducir):


Animación 1. Fuente U. Auckland bajo licencia Creative Commons.

 

Icono IDevice Pre-conocimiento

La Depresión de Afar en Etiopía es el único lugar junto con Islandia donde se puede observar a simple vista el nacimiento de una dorsal oceánica. Es un lugar donde se produce un triple solapamiento (que es un fenómeno raro) de los rifts presentes en el Mar Rojo, el Golfo de Adén y el Gran Valle del Rift. Este hecho determina que la depresión tenga forma triangular. Entre Septiembre y Octubre del 2005, 2'5 km3 de roca fundida se depositaron sobre la placa a lo largo de un dique a profundidades de entre 2 y 9 km; esto forzó la aparición de una apertura de 8 metros de ancho en la superficie. Se piensa que dentro de 10 millones de años la dorsal oceánica estará ya formada.

Imagen 8. Fuente U. Colorado bajo licencia Creative Commons.

 


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Lee y contesta a las siguientes preguntas:

¿Cómo se denomina la zona en la que se produce el hundimiento de los bloques fracturados de una dorsal? o .

¿Cómo se denomina al mar generado durante el proceso de hundimiento o subsidencia?